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Category Archives: Memetics

Memetics | Psychology Wiki | Fandom powered by Wikia

Posted: February 25, 2017 at 3:20 pm

Assessment | Biopsychology | Comparative | Cognitive | Developmental | Language | Individual differences | Personality | Philosophy | Social | Methods | Statistics | Clinical | Educational | Industrial | Professional items | World psychology |

Biological: Behavioural genetics Evolutionary psychology Neuroanatomy Neurochemistry Neuroendocrinology Neuroscience Psychoneuroimmunology Physiological Psychology Psychopharmacology (Index, Outline)

Memetics is an approach to evolutionary models of information transfer based on the concept of the meme.

The term comes from a transliteration of a Greek word and was used in 1904 by the German evolutionary biologist Richard Semon in his work Die Mnemische Empfindungen in ihren Beziehungen zu den Originalenempfindungen, translated into English in 1921 as The Mneme.

In his book The Selfish Gene (1976), the ethologist Richard Dawkins coined the slightly different term “meme” to describe a unit of human cultural evolution analogous to the gene, arguing that replication also happens in culture, albeit in a different sense. In his book, Dawkins contended that the meme is a unit of information residing in the brain and is the mutating replicator in human cultural evolution. It is a pattern that can influence its surroundings and can propagate. This created great debate among sociologists, biologists, and scientists of other disciplines, because Dawkins himself did not provide a sufficient explanation of how the replication of units of information in the brain controls human behavior and ultimately culture, since the principal topic of the book was genetics. Dawkins apparently did not intend to present a comprehensive theory of memetics in The Selfish Gene, but rather coined the term meme in a speculative spirit. Accordingly, the term “unit of information” came to be defined in different ways by many scientists.

The modern memetics movement dates from the mid 1980s (a January 1983 Metamagical Themas column by Douglas Hofstadter in Scientific American was influential). The study differs from mainstream cultural evolutionary theory in that its practitioners frequently come from outside of the fields of anthropology and sociology, and are often not academics. The massive popular impact of Dawkins’ The Selfish Gene has undoubtedly been an important factor in drawing in people of disparate intellectual backgrounds. Another crucial stimulus was the publication in 1992 of Consciousness Explained by Tufts University philosopher Daniel Dennett, which incorporated the meme concept into an influential theory of the mind. In his 1993 essay Viruses of the Mind, Richard Dawkins used memetics to explain the phenomenon of religious belief and the various characteristics of organised religions.

However, the foundation of memetics in full modern incarnation originates in the publication in 1996, of two books by authors outside of the academic mainstream: Virus of the Mind: The New Science of the Meme by former Microsoft executive turned motivational speaker and professional poker player, Richard Brodie, and Thought Contagion: How Belief Spreads Through Society by Aaron Lynch, a mathematician and philosopher who worked for many years as an engineer at Fermilab. Lynch conceived his theory totally independently of any contact with academics in the cultural evolutionary sphere, and apparently was not even aware of Dawkins’ The Selfish Gene until his book was very close to publication.

Around the same time as the publication of the books by Lynch and Brodie, a new e-journal appeared on the web, hosted by the Centre for Policy Modelling at Manchester Metropolitan University Journal of Memetics – Evolutionary Models of Information Transmission. (There had been a short-lived paper memetics publication starting in 1990, the Journal of Ideas edited by Elan Moritz. [1]) The e-journal soon became the central point for publication and debate within the nascent memetics community. In 1999, Susan Blackmore, a psychologist at the University of the West of England, published The Meme Machine, which more fully worked out the ideas of Dennett, Lynch and Brodie and attempted to compare and contrast them with various approaches from the cultural evolutionary mainstream, as well as providing novel, and controversial, memetic-based theories for the evolution of language and the human sense of individual selfhood.

The memetics movement split almost immediately into those who wanted to stick to Dawkins’ definition of a meme as “a unit of information in the brain”, and those who wanted to redefine it as observable cultural artefacts and behaviours. These two schools became known as the “internalists” and the “externalists”. Prominent internalists included both Lynch and Brodie; the most vocal externalists included Derek Gatherer, a geneticist from Liverpool John Moores University and William Benzon, a writer on cultural evolution and music. The main rationale for externalism was that internal brain entities are not observable, and memetics cannot advance as a science, especially a quantitative science, unless it moves its emphasis onto the directly quantifiable aspects of culture. Internalists countered with various arguments: that brain states will eventually be directly observable with advanced technology, that most cultural anthropologists agree that culture is about beliefs and not artefacts, or that artefacts cannot be replicators in the same sense as mental entities (or DNA) are replicators. The debate became so heated that a 1998 Symposium on Memetics, organised as part of the 15th International Conference on Cybernetics, passed a motion calling for an end to definitional debates.

The most advanced statement of the internalist school came in 2002 with the publication of The Electric Meme, by Robert Aunger, an anthropologist from the University of Cambridge. Aunger also organised a conference in Cambridge in 1999, at which prominent sociologists and anthropologists were able to give their assessment of the progress made in memetics to that date. This resulted in the publication of Darwinizing Culture: The Status of Memetics as a Science, edited by Aunger and with a foreward by Dennett, in 2000.

In 2005, Journal of Memetics – Evolutionary Models of Information Transmission ceased publication and published a set of ‘obituaries’ for memetics. This was not intended to suggest that there can be no further work on memetics, but that the exciting childhood of memetics, which began in 1996, is finally drawing to a close, and that memetics will have to survive or become extinct in terms of the results it can generate for the field of cultural evolution. Memetics as a social, Internet-fueled popular scientific movement is now probably over. Many of the original proponents have moved away from it. Richard Dawkins and Daniel Dennett have both expressed some reservations as to its applicability, Susan Blackmore has left the University of the West of England to become a freelance science writer and now concentrates more on the field of consciousness and cognitive science. Derek Gatherer found the academic world of the north of England to be unsympathetic to his ideas, and gave up to work as a computer programmer in the pharmaceutical industry, although he still publishes the odd memetics article from time to time. Richard Brodie is now climbing the world professional poker rankings. Aaron Lynch disowned the memetics community and the words “meme” and “memetics” (without disowning the ideas in his book).

Susan Blackmore (2002) re-stated the meme definition as whatever is copied from one person to another person, whether habits, skills, songs, stories, or any other kind of information. Further she said that memes, like genes, are replicators. That is, they are information that is copied with variation and selection. Because only some of the variants survive, memes (and hence human cultures) evolve. Memes are copied by imitation, teaching and other methods, and they compete for space in our memories and for the chance to be copied again. Large groups of memes that are copied and passed on together are called co-adapted meme complexes, or memeplexes. In her definition, thus, the way that a meme replicates is through imitation. This requires brain capacity to generally imitate a model or selectively imitate the model. Since the process of social learning varies from one person to another, the imitation process cannot be said to be completely imitated. The sameness of an idea may be expressed with different memes supporting it. This is to say that the mutation rate in memetic evolution is extremely high, and mutations are even possible within each and every interaction of the imitation process. It becomes very interesting when we see that a social system composed of a complex network of microinteractions exists, but at the macro level an order emerges to create culture.

Dawkins responds in A Devil’s Chaplain that there are actually two different types of memetic processes. The first is a type of cultural idea, action, or expression, which does have high variance; for instance, a student of his who had inherited some of the mannerisms of Wittgenstein. However, he also describes a self-correcting meme, highly resistant to mutation. As an example of this, he gives origami patterns in elementary schoolsexcept in rare cases, the meme is either passed on in the exact sequence of instructions, or (in the case of a forgetful child) terminates. This type of meme tends not to evolve, and to experience profound mutations in the rare event that it does. Some memeticists, however, see this as more of a continuum of meme strength, rather than two types of memes.

Another definition, given by Hokky Situngkir, tried to offer a more rigorous formalism for the meme, memeplexes, and the deme, seeing the meme as a cultural unit in a cultural complex system. It is based on the Darwinian genetic algorithm with some modifications to account for the different patterns of evolution seen in genes and memes. In the method of memetics as the way to see culture as a complex adaptive system, he describes a way to see memetics as an alternative methodology of cultural evolution. However, there are as many possible definitions that are credited to the word “meme”. For example, in the sense of computer simulation the term memetic programming is used to define a particular computational viewpoint.

Memetics can be simply understood as a method for scientific analysis of cultural evolution. However, proponents of memetics as described in the Journal of Memetics – Evolutionary Models of Information Transmission believe that ‘memetics’ has the potential to be an important and promising analysis of culture using the framework of evolutionary concepts. Keith Henson who wrote Memetics and the Modular-Mind (Analog Aug. 1987) [2] makes the case that memetics needs to incorporate Evolutionary psychology to understand the psychological traits of a meme’s host. [3] This is especially true of time varying host traits, such as those leading to wars.

The application of memetics to a difficult complex social system problem, environmental sustainability, has recently been attempted at Using meme types and memetic infection in several stock and flow simulation models, Jack Harich has demonstrated several interesting phenomenon that are best, and perhaps only, explained by memes. One model, The Dueling Loops of the Political Powerplace, argues that the fundamental reason corruption is the norm in politics is due to an inherent structural advantage of one feedback loop pitted against another. Another model, The Memetic Evolution of Solutions to Difficult Problems, uses memes, the evolutionary algorithm, and the scientific method to show how complex solutions evolve over time and how that process can be improved. The insights gained from these models are being used to engineer memetic solution elements to the sustainability problem.

In Selfish Sounds and Linguistic Evolution (2004, Cambridge University Press), Austrian linguist Nikolaus Ritt has attempted to operationalise memetic concepts and use them for the explanation of long term sound changes and change conspiracies in early English. It is argued that a generalised Darwinian framework for handling cultural change can provide explanations where established, speaker centered approaches fail to do so. The book makes comparatively concrete suggestions about the possible material structure of memes, and provides two empirically rather rich case studies.

Memeoid is a neologism for people who have been taken over by a meme to the extent that that their own survival becomes inconsequential. Examples include kamikazes, suicide bombers and cult members who commit mass suicide. Compare with Zombie

The term was apparently coined by H. Keith Henson in “Memes, L5 and the Religion of the Space Colonies,” L5 News, 1985 pp 5-8, [4] and referenced in Richard Dawkins’ book The Selfish Gene, 2nd ed., page 330. ISBN 0-19-286092-5.

Memotype is the actual information-content of a meme.

A meme-complex (sometimes abbreviated memeplex, sometimes miss-pronounced/spelled Memoplex) is a collection or grouping of memes that have evolved into a mutually supportive or symbiotic relationship. Simply put, a meme-complex is a set of ideas that reinforce each other. Meme-complexes are roughly analogous to the symbiotic collection of individual genes that make up the genetic codes of biological organisms. An example of a Memeplex would be a religion.

da:Memetik de:Memetik es:Memticahu:Memetika nl:Memept:Memtica sv:Mem

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Row erupts as East London gallery accused of showing ‘alt-right’ and ‘racist’ art – Art Newspaper

Posted: February 23, 2017 at 1:14 pm

LD50, an East London gallery that has come under fire for promoting fascism, says the cultural sphere has become the preserve of the Left and anyone who opposes this political viewpoint is now publicly vilified, delegitimated [sic] and intimidated with menaces. The statement, posted on the gallerys website on 21 February, comes amid calls for the space to be shut down over an exhibition and series of talks it hosted about the alt-right movement. Last summer, the Dalston-based gallery, which is run by Lucia Diego, held a neoreaction conference featuring speakers including Peter Brimelow, Brett Stevens and Iben Thranholm. Brimelow is known as an anti-immigration activist and author and is the president of the VDARE Foundation, a white nationalist organisation based in the US. Stevens edits a far-right website and has previously praised the racist mass murderer Anders Breivik, while Thranholm is a Danish journalist who writes about Christianity and theology and is an outspoken critic of European immigration policy. LD50 then organised an exhibition, titled Amerika, that included Pepe memes (Pepe the Frog is an online cartoon character that has been branded a hate symbol after racists depicted him as Adolf Hitler and a member of the Ku Klux Klan) and a cardboard cut-out of Donald Trump. The show prompted artists and campaigners to start the Tumblr blog, Shut Down LD50 Gallery, which says the gallery is using the cover of the contemporary art scene and academia to legitimise the spread of materials [that have drawn on fascist traditions] and the establishment of a culture of hatred. The blog says that LD50 has been responsible for one of the most extensive neo-Nazi cultural programmes to appear in London in the last decade. The gallery has posted all criticism on its website, including Tweets by artists denouncing its programme. LD50 has defended its programme, saying it has found itself in recent months increasingly interested in the political ruptures in the West: America and closely observed events there throughout the extraordinary and dramatic election cycle. The gallery says it presented a very liberal audience with a speaker who was knowledgeable in alt-right and NRx [neoreactionary] discourses to create a dialogue between two different and contrasting ideologies. Of its exhibition, LD50 says it explored some of the topics currently faced by our generation, including themes of memetics, the occult, male frustration, artificial intelligence [and] algorithms. The gallery maintains that the role of art is to provide a vehicle for the free exploration of ideas, even and perhaps especially where these are challenging, controversial or indeed distasteful. It continues: Art should have exemplified this willingness to discuss new ideas, but it has just become apparent to us that this sphere now (and perhaps for the last few years) stands precisely for the opposite of this.

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Row erupts as East London gallery accused of showing ‘alt-right’ and ‘racist’ art – Art Newspaper

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Is America Prepared for Meme Warfare? – Motherboard

Posted: February 7, 2017 at 8:15 am

Memes, as any alt-right Pepe sorcerer will tell you, are not just frivolous entertainment. They are magic, the stuff by which reality is made and manipulated. What’s perhaps surprising is that this view is not so far off from one within the US defense establishment, where a growing body of research explores how memes can be used to win wars.

This recent election proved that memes, some of which have been funded by politically motivated millionaires and foreign governments, can be potent weapons, but they pose a particular challenge to a superpower like the United States.

Memes appear to function like the IEDs of information warfare. They are natural tools of an insurgency; great for blowing things up, but likely to sabotage the desired effects when handled by the larger actor in an asymmetric conflict. Just think back to the NYPD’s hashtag boondoggle for an example of how quickly things can go wrong when big institutions try to control messaging on the internet. That doesn’t mean research should be abandoned or memes disposed of altogether, but as the NYPD case and other examples show, the establishment isn’t really built for meme warfare.

For a number of reasons, memetics are likely to become more important in the new White House.

To understand this issue, we first have to define what a meme is because that is a subject of some controversy and confusion in its own right. We tend to think of memes from their popular use on the internet as iterative single panel illustrations with catchy tag lines, Pepe and Lolcats being two well known known examples of that type. But in its scientific and military usage a meme refers to something far broader. In his 2006 essay Evolutionary Psychology, Memes and the Origin of War, the American transhumanist writer Keith Henson defined memes as “replicating information patterns: ways to do things, learned elements of culture, beliefs or ideas.”

Memetics, the study of meme theory and application, is a kind of grab bag of concepts and disciplines. It’s part biology and neuroscience, part evolutionary psychology, part old fashioned propaganda, and part marketing campaign driven by the same thinking that goes into figuring out what makes a banner ad clickable. Though memetics currently exists somewhere between science, science fiction, and social science, some enthusiasts present it as a kind of hidden code that can be used to reprogram not only individual behaviors but entire societies.

For a number of reasons, memetics are likely to become more important in the new White House. Jeff Giesea is a former employee of tech giant and Trump donor Peter Thiel, and an influential organizer within the alt right who was prominently featured in recent profiles on the movement and its ties to the Trump administration. Giesea is also the author of an article published in an official NATO strategic journal in late 2015just as the Trump campaign was really building steamentitled “It’s Time to Embrace Memetic Warfare.”

“It’s time to drive towards a more expansive view of Strategic Communications on the social media battlefield,” Giesea said in his essay on the power of memes. “It’s time to adopt a more aggressive, proactive, and agile mindset and approach. It’s time to embrace memetic warfare.”

Giesea was far from the first to suggest this. Some forward thinkers within the US military were interested in how memes might be used in warfare years before the killing and digital resurrection of Harambe dominated popular culture. Public records indicate that the military’s interest in memes picked up after 2001, spurred by the wars against jihadist terrorist groups and the parallel “War of ideas” with Islamist ideology.

Despite the government research and interest inside the military for applying memes to war, it seemed to be insurgent groups that used them most effectively.

“Memetics: A Growth Industry in US Military operations” was published in 2005 by Michael B. Prosser, then a Major and now a Lieutenant Colonel in the Marine Corps. Written as an assignment for the Marine Corps’ School of Advanced Warfighting, Prosser’s paper includes a disclaimer clarifying that it represents only his own views and not those of the military or US government. In it, he lays out a vision for both weaponizing and diffusing memes, defined as “units of cultural transmission” and “bits of cultural information transmitted and replicated throughout populations and/or societies” in order to “understand and defeat an enemy ideology and win over the masses of undecided noncombatants.”

Prosser’s paper includes a detailed proposal for the development of a “Meme Warfare Center.” The center’s function is to “advise the Commander on meme generation, transmission, coupled with a detailed analysis on enemy, friendly and noncombatant populations.” Headed by a senior civilian or military leader known as a “Meme Management Officer” or “Meme and Information Integration Advisor,” Prosser writes, “the MWC is designed to advise the commander and provide the most relevant meme combat options within the ideological and nonlinear battle space.”

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A year after the Meme Warfare Center proposal was published, DARPA, the Pentagon agency that develops new military technology, commissioned a four-year study of memetics. The research was led by Dr. Robert Finkelstein, founder of the Robotic Technology Institute, and an academic with a background in physics and cybernetics.

Finkelstein’s study of “Military Memetics” centered on a basic problem in the field, determining “whether memetics can be established as a science with the ability to explain and predict phenomena.” It still had to be proved, in other words, that memes were actual components of reality and not just a nifty concept with great marketing.

Finkelstein’s work tries to bring memetics closer to hard science by providing a “meme definition for Military Memetics,” that is “information which propagates, has impact, and persists (Info-PIP).” Classifying memes according to this definition, and separating them out from all the ideas that don’t count as memes, he offers metrics like “persistence” to measure their effectiveness.

Despite the government research and interest inside the military for applying memes to war, it seemed to be insurgent groups that used them most effectively. During the early stages of ISIS’ war in Iraq and Syria, for instance, the group used memes to captivate an international audience and broadcast its message both to enemies and potential recruits.

One of the first public applications of the research into memetics and social media propaganda was the State Department’s 2013 “Think Again Turn Away” initiative. The campaign’s attempts to counteract ISIS social media propaganda did not turn out well. The program, according to director of the SITE Intelligence Group Rita Katz, was “not only ineffective, but also provides jihadists with a stage to voice their arguments.” Similar to how ISIS supporters hijacked the government’s platform, a year later activists used the NYPD’s own hashtag to highlight police abuse.

“Look at their fancy memes compared to what we’re not doing,” said Sen. Cory Booker to other members of the Homeland Security Committee during a 2015 hearing on “Jihad 2.0.” Booker’s assessment has become increasingly common but some critics question whether focusing on a “meme gap” is an effective way to combat groups like ISIS.

“I’ve never seen a military program in that area that was effective,” John Robb, a former Air Force pilot involved in special operations and author of Brave New War: The Next Stage of Terrorism and the End of Globalization, told Motherboard. As he sees it, the US military will always be at a structural disadvantage when it comes to applying memetics in war because, “the most effective types of manipulation all yield disruption.” According to Robb, “the broad manipulation of public sentiment is really not in [the military’s] wheelhouse,” and that is largely because, “all the power is in the hands of the people on the outside doing the disruption.”

Meme wars seem to favor insurgencies because, by their nature, they weaken monopolies on narrative and empower challenges to centralized authority. A government could use memes to increase disorder within a system, but if the goal is to increase stability, it’s the wrong tool for the job.

“Stuff like this is perennial,” Robb said about the new interest in meme warfare. “Every couple of years a new program comes out, people spend money for a couple of years then it goes away. Then people forget about that failure and they do it again.”

We’ve just witnessed a successful meme insurgency in America. Donald Trump’s campaign was founded as an oppositional movementagainst the Republican establishment, Democrats, the media, and “political correctness.” It used memes successfully precisely because, as an opposition, it benefited by increasing disorder. Every meme about “Sick Hillary,” “cucks,” or “draining the swamp” chipped away at the wall built around institutional authority.

Trump’s win shocked the world, but if we all read alt-right power broker Jeff Giesea’s paper about memetic warfare in 2015, we might have seen it coming.

“For many of us in the social media world, it seems obvious that more aggressive communication tactics and broader warfare through trolling and memes is a necessary, inexpensive, and easy way to help destroy the appeal and morale of our common enemies,” he said.

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Is America Prepared for Meme Warfare? – Motherboard

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The scientific controversy behind memes – Varsity Online

Posted: at 8:15 am

Bethan Clark investigates the surprising academics behind memeticsm the field behind the humble internet meme

Memes currently dominate Facebook homepages and Twitter feeds. Indeed, even before their relatively recent rise to ubiquity, they had a home on niche sites for sharing image macros, early meme flagships, and other more popular platforms such as Tumblr. Recently, the rise of Memebridge has already prompted discussion on the pervasiveness and influence of memes on social media.

An interesting point is often overlooked however. There is an oft-omitted fact about the origin of internet memes: that they are not what the term was originally intended to mean. Tracing back the evolution of the term is a gateway to the surprisingly controversial field of science that inspired memes as we know them.

It was Richard Dawkins who coined the term meme, proposing to define it as the cultural version of a gene in his well-known book, The Selfish Gene. Understanding human cultural evolution as being comparable to the biological evolution of species, this makes the meme a unit of culture, just as the gene is a unit of genetic inheritance.

Like genes existing in individuals cells and being passed down through generations, memes reside in individuals and can replicate themselves. Memes are hosted in the mind and reproduce by jumping between individuals when one influences another to adopt a belief. What makes the meme such a useful idea is the framework it provides to describe cultural evolution.

In the academic world, as well as across our Facebook feeds, the meme war rages on

What counts as a meme? Almost anything, according to Dawkins. His examples include tunes, ideas, catch-phrases, clothes fashions, ways of making pots or of building arches and even the idea of God. The spin-off that we are more familiar with nowadays, internet memes, is clearly a rather more limited category.

The internet meme as a concept was first suggested by Mike Godwin in Wired in June 1993 and 20 years later, Dawkins made clear their distinction from his original. This distinction lies in their distribution, altered deliberately by human creativity as opposed to random mutation and selection processes.

However, the original version of the meme is still discussed in academia. It led to the creation of a whole field, that of memetics, where memes are used as an approach to evolutionary models of cultural information transfer. Extending the analogy with genes, if the three conditions of variation, replication, and differential fitness are met, then meme evolution willnaturally occur, and with it, cultural evolution.

Memetics is simply the study of this process, applied to culture: the analysis of the spread of ideas based on their success instead of the more traditional concern for their truth. However, it is a hotly-contested field, full of internal warring as well as external attacks.

Criticism of meme theory comes from many angles, ranging from quibbles about terminology to queries of theresearch status of the meme. Its been labelled a pseudoscience by critics, with the concept of a meme being called into question at every stage. At the level of terminology, semiotic theorists claim the meme is a simplified version of the semiotic concept of the sign, and evolutionary biology Ernst Mayr declared it an unnecessary synonym for concept.

The usefulness of memetics has also been criticised. Mary Midgley, an English moral philosopher, argued that as culture is pattern-like, a reductionist approach is limited. Its an interesting parallel to emerging criticism about internet memes, though many would reject this as taking them too seriously.

Memebridge: dank memes or dark feelings?

Not even the application of memes within the field itself is free from quarrelling. Some memeticists see memes as a useful philosophical perspective to guide inquiry, whereas others focus on developing an empirical grounding for the field to be respected.

Not everyone is convinced this is possible, however. Midgley has highlighted the reliance of memetics on producing knowledge through metaphors, something she asserts is a questionable research approach. The use of metaphor, in this case the analogy between cultural phenomena and genes, can overlook effects that do not fit neatly into the comparison.

Memeticists defend their position, pointing to the ability of metaphors to reveal insights that would otherwise have been missed, but its a debate that is unlikely to be decisively concluded any time soon. The mirror criticism of the reliance of internet memes on relatability, and the corresponding alienation of individuals who do not identify with the subject of the memes, is currently just as unresolved.

It seems the criticism and confusion in the field of memetics is unlikely to abate any time soon. In the academic world, as well as across our Facebook feeds, the meme war rages on

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The scientific controversy behind memes – Varsity Online

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Thagomizer and Four Other Invented Words – Big Shiny Robot!

Posted: at 8:15 am

There are entire fields of study involving the investigation and understanding of language. Linguistics and philology suss out the origin, evolution, and usage of words in both historical and modern contexts. In most cases it is possible to take any given word, commonly accepted or newly adopted slang, and trace it back, sometimes thousands of years or more.

A study published in the Proceedings of the National Academy of Sciences in 2012 suggests a set of 23 words believed to date back in more or less their current form at least 15,000 years. However, sometimes words come out of nowhere, either necessitated by the emergence of some new thing in need of naming, the mashing up of existing words, or the brilliantly nonsensical minds of artists, writers, and entertainers.

It’s fairly common knowledge that Shakespeare was responsible for the coining of many words in common use today. In fact, Shakespeare is credited with creating more than 1700 words through myriad techniques, mostly by modifying existing words in some way or mashing words together into a portmanteau (fun fact, ‘portmanteau’ in this context is itself an invented word, first used by Lewis Carroll inThrough the Looking-Glass).

Well, slithymeans lithe and slimy. Lithe is the same as active. You see it’s like a portmanteau, there are two meanings packed up into one word. -Humpty Dumpty, explaining Jabberwocky

It might be a reasonable supposition that in the world of language there is nothing new under the sun. If a word is needed, surely it has been coined by now, right? Not so. This business of inventing new words is still going strong and we’re not just talking about the constantly evolving slang of modern youth. So buckle up fam cause this sh*t is lit(erary).


Raise your hand if you like dinosaurs. Now, raise your other hand and give yourself a high-five because dinosaurs rule. Any branch of scientific inquiry that causes toddlers the world over to learn the official taxonomic names of things is objectively rad. If you’re like me, it’s been at least twenty years (maybe more, but don’t ask, it’s rude) since you learned the names of all your favorite dinos but you still remember them, don’t you? You’ve got your T-Rex, Raptors, Triceratops, Stegosaurus… but answer me this, what do you call the group of spikes at the end of a Stego’s tail? If you don’t know, then bask in the awesomeness of my superior intellect you ignorant toddler. If you do know, congratulations on reading the heading of this paragraph. You’ve mastered the art of foreshadowing and reading comprehension.

While evolution has brought us ‘endless forms most beautiful and most wonderful’ (and at least a few most horrible and most why-do-you-exist-ible, seriously check out this nasty bugger) it isn’t great at breaking the mold. Most things, human beings included, are just remixes of familiar old biological tunes. As such, there aren’t many opportunities for paleontologists to name new stuff. Which makes it all the more shocking that nobody thought to give that bunch of spikes at the end of a Stego’s tail a cool name. That is, until 1982 when Gary Larsen came along and slapped his name on those bad boys.

One year later, the term was picked up by Paleontologist Ken Carpenter who used it to describe a fossil at the annual meeting of the Society of Vertebrate Paleontology and the rest, as they say, is pre-history. While the term is informal, it has been adopted by a little museum called the Smithsonian (among others). You may have heard of it. And thus, Gary Larsen entered the hallowed halls of taxonomic legend, just like the late-great Thag Simmons.


If you’re a regular visitor to Big Shiny Robot you’re already familiar with this word, you probably hear it in your dreams before you wake in a cold sweat and thank whatever god keeps you from existential terror that high school is over. You may also be familiar with this word if you’re a human being living in the twenty-first century. What you may not know is where the word originated.

It wasn’t always a slur thrown at all the most interesting people I know or the the name of a criminally underrated crunchy candy. Once upon a time it was just some nonsense thrust from the magical mind of one Theodore Geisel, you may know him by his pseudonym, Dr. Seuss.

In his bookIf I Ran the Zoo,Seuss invented a slew of characters and creatures as he was wont to do. Among them, was the noble nerd, clad in a black t-shirt, hair disheveled, and red in the face. It’s not difficult to understand why the term took root, what is a mystery is why none of the other invented words that share the page with the noble nerd enjoyed similar legacies.

Perhaps it’s one of those bizarre cultural memes we’ll never fully understand. Speaking of memes…


Memes are like pop songs. First you don’t get what all the commotion is about, then you jump on the train, then they get beaten into you until you feel irrational anger whenever you encounter it. Seriously, the next person I hear say ‘Howbow Dah’ is going to have to Cash me Ousside.

But before they were image macros crowding up your social media feeds, ‘meme’ was coined by Richard Dawkins as a way to describe ideas or behaviors that spread from person to person within a culture. You probably know Dawkins for his outspoken and unabashed atheism, he shows up anytime Ken Ham or Kirk Cameron badly photoshop a duck’s head on a crocodile or build a creation museum. But Dawkins is actually a renowned evolutionary biologist, before he was the poster boy for the non-religious he wrote a book calledThe Selfish Genewhich explores the propagation of genes, expanding on natural selection.

In the book, Dawkins explains how ideas and behaviors can spread through a society in the same way that genetic mutations can spread through a species. This idea wasn’t new to Dawkins, it was discussed during Darwin’s time. T.H. Huxley, a contemporary of Darwin’s described this phenomenon thusly:’The struggle for existence holds as much in the intellectual as in the physical world. A theory is a species of thinking, and its right to exist is coextensive with its power of resisting extinction by its rivals.’

Dawkins based the term on a shortened version of the word mimeme, Greek for ‘imitated thing.’ While memes in their current form have existed as long as the internet, and the term and study (memetics) of them has existed since shortly after Dawkin’s writing, memes themselves have existed probably as long as human beings have been sharing ideas.

Those of you who remember a time before the internet, probably remember seeing ‘Frodo Lives’ emblazoned on buttons, stickers, and bathroom walls next to phone numbers promising good times. There was also that pointy S that every kid has drawn in school since no one knows when. Perhaps the oldest known meme is the Sator Square, a two dimensional palendrome that can be read from any side and translates roughly to ‘the farmer works a plow.’ It’s good to know that modern culture doesn’t have a monopoly on nonsense memes. Howbow dah.

Robot (Robotnik)

I would be remiss if this invented word list didn’t include the word that makes the crux of our namesake. While we’re still waiting impatiently for robot butlers, robot best friends, and robot uprisings, robots have cemented themselves as a part of our world. You can get a robot alarm clock, a robot vacuum, even a robot that will fold your laundry (finally).

Robots are so ubiquitous it’s surprising that the concept of a robot is so new, relatively speaking. The term first appeared in a play by Czech playwriteKarel apek titledR.U.R. (Rossums Universal Robots)about a factory that makes artificial people void of emotion but capable of doing all of the work human beings didn’t want to do.

In the play, the robots eventually rise up and overthrow the human beings who have become so lazy they can no longer sustain themselves without the help of their artificial slaves.apek needed to invent a name for his creations, originally opting for Labori but later abandoning it. It was his brother Josef who suggested using robot (or robotnik in Czech) which means ‘forced worker.’

Given the landscape of the time with the rise of communism and fascism,apek’s play can easily be seen for what it most certainly was, a thinly veiled allegory about the greed of the upper class at the expense of the lower. The end of the play, with their masters overthrown and the world built anew by the robots, is a clear message to the world leaders of the time. Which is probably whyapek was on Hitler’s short list, right up until 1938 when he died of the flu.

Later Isaac Asimov coined the term ‘robotics,’ a derivation ofapek’s creation with his Three Laws of Robotics. These laws define the limitations of a robot in preserving its own existence as well as the safety of the human beings around it. Though, anyone who has read Asimov’s work knows those laws rarely hold as steady as one would hope.

So you might want to think twice the next time you kick your Roomba across the room for smearing dog crap across the carpet.


The concept of mythical creatures causing trouble and making mischief for their human counterparts is nothing new to folklore. Stories of trolls and gnomes date back to antiquity and have roots in various mythologies the world over. However, Gremlins are relatively new to the scene. The word is thought to be a mashup of ‘goblin’ and the Old English ‘gremman’ which means to anger or vex.

Gremlins date back to Royal Air Force pilots circa World War I, who blamed small, nefarious creatures for the failures of aircraft. While in some circles these stories may have been thinly veiled attempts to blame aircraft failures on something mystical rather than on fellow soldiers, there were pilots who maintained they had in fact seen creatures chewing on wires and otherwise sabotaging planes on the ground and in the air.

Gremlins first appeared in printin a poem published in the journalAeroplaneon 10 April 1929. Author Roald Dahl is credited with popularizing Gremlins and introducing them to the world at large. Dahl himself was an RAF pilot, so he would have been familiar with the stories. He experienced his own accidental crash landing, however this was due to an inability to see the landing strip before running out of fuel, not the machinations of ill-tempered sprites.

Dah’s first children’s book was titledThe Gremlinswhich he wrote for Walt Disney Productions. The story was meant to be made into an animated feature. Characters were designed but the project was scrapped before completion. While the Disney film never saw the light of day, Dahl’s creatures did eventually make it to the big and small screens.

TheTwilight ZoneepisodeNightmare at 20,000 Feetspecifically tells the tale of a gremlin sabotaging an aircraft, a direct reference to the stories of wartime RAF pilots. Steven Spielberg’s 1984 filmGremlinsbears the name of the creatures, while the production publicly distanced itself from the previous, abandoned iteration, there’s no arguing that the movie never would have happened without Dahl’s earlier publication.

It turns out, even after all this time, language is still evolving. Maybe don’t give the kids in your life too much hassle when they say things that sound ridiculous, they may just be ahead of their time.

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Tags: Thagomizer , Invented words

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Thagomizer and Four Other Invented Words – Big Shiny Robot!

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Cognitive science: Dennett rides again –

Posted: at 8:15 am

Daniel C. Dennett W. W. Norton: 2017. ISBN: 9780393242072

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Bryce Vickmark/NYT/eyevine

Cognitive scientist Daniel Dennett in 2013.

In Joel and Ethan Coen’s 2009 film A Serious Man, physics professor Larry Gopnik is in the middle of an existential crisis. In a dream, he gives a lecture on Heisenberg’s uncertainty principle; Sy Ableman, the older man with whom Gopnik’s wife is having an affair, stays on after the students disperse. In a condescending drawl, he addresses Gopnik and his equation-covered chalkboard: I’ll concede that it’s subtle, clever but at the end of the day, is it convincing?

Philosopher and cognitive scientist Daniel Dennett has been hearing variants of this riposte for decades. If history is a guide, his latest book, From Bacteria to Bach and Back, will elicit similar responses. It is a supremely enjoyable, intoxicating work, tying together 50 years of thinking about where minds come from and how they work. Dennett’s path from the origins of life to symphonies is long and winding, but you couldn’t hope for a better guide. Walk with him and you’ll learn a lot.

The book’s backbone is Charles Darwin’s theory of natural selection. That replaced the idea of top-down intelligent design with a mindless, mechanical, bottom-up process that guides organisms along evolutionary trajectories into ever more complex regions of design space. Dennett also draws heavily on the idea of ‘competence without comprehension’, best illustrated by mathematician Alan Turing’s proof that a mechanical device could do anything computational. Natural selection has created, through genetic evolution, a world rich in competence without comprehension the bacteria, trees and termites that make up so much of Earth’s biomass.

Yet, as Dennett and others argue, genetic evolution is not enough to explain the skills, power and versatility of the human mind. Over the past 10,000 years, human behaviour and our ability to manipulate the planet have changed too quickly for biological evolution to have been the driving force. In Dennett’s view, our brains turned into fully fledged modern minds thanks to cultural memes: ‘ways of behaving’ pronouncing a word this way, dancing like so that can be copied, remembered and passed on.

Some memes are better than others at getting passed on. This drives natural selection, fashioning memetic design without a designer. The first memes, Dennett argues, were words, the lifeblood of cultural evolution, which act as virtual DNA for the richly cumulative cultural evolution that marks out our species. At first, he writes, words evolved to better fit the brains they had to colonize. Only later did brains start evolving genetically to better accommodate words, beginning a co-evolutionary process that turned us into voluble creatures.

More generally, Dennett sees memetic evolution as akin to how software has co-evolved with hardware. Memes are like apps that add a talent, a bit of know-how, slowly building up the repertoire of human competences and ever-greater degrees of comprehension. This, he avers, kicked off an incremental process that led to self-monitoring, reflection and the emergence of new things to think about: words and other memes.

Later, inventions from writing to clocks gave us memorable things to do things with. Step by small step, he argues, we moved away from bottom-up cultural evolution towards consciously directed, top-down explorations, giving birth to genuinely intelligent design. This has enabled us to wipe out smallpox, put people on the Moon and ask questions about our own minds.

Perhaps none are bigger than the problem of consciousness. Dennett reprises his long-held counter-intuitive idea that consciousness is a ‘user illusion’ similar to the interface of an app, through which people interact with the program without understanding how it works. Memetic apps in our brains, Dennett argues, create a ‘user interface’ that renders the memes ‘visible’ to the ‘self’, authoring both words and deeds.

Critics often quip that Dennett doesn’t explain consciousness so much as explain it away, or duck the challenge entirely, and this chapter is unlikely to bring them around. When it comes to plugging the hole of subjective experience, sceptics are likely to see his solution as barely touching the sides. Dennett might well reply that a lack of imagination prevents them from seeing how his theory supports a version of consciousness devoid of over-inflation. For the philosophical background to these hard-to-swallow ideas, see Dennett’s Consciousness Explained (Little, Brown, 1991).

Although From Bacteria to Bach and Back covers territory that Dennett has explored before, it is no mere rehash. Over the past couple of decades, many psychologists, linguists and philosophers have developed ideas that extend and deepen Dennett’s contributions, and he draws on these in consolidating and refining his arguments.

Dennett has earned his reputation as one of today’s most readable, intellectually nimble and scientifically literate philosophers, as this subtle, clever book shows. But at the end of the day, is it convincing? It’s not an open-and-shut case, as he acknowledges. Many may find the earlier chapters more persuasive than the later ones, in which memetics shoulders so much weight and human consciousness looms large. Even scholars who embrace Dennett’s account of how Darwinian processes fashion cultural design may stop short of hitching their wagon to his claims. But a virtue of his broad perspective is that it can tolerate disagreements over fine details while still hewing to the spirit of his vision.

Dennett’s is not the only game in town, as he well knows, but it is immensely instructive and pleasurable to see this game played with such skill, verve and wit.

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Cognitive science: Dennett rides again –

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Mem Wikipedia

Posted: December 7, 2016 at 8:03 am

Das Mem (Neutrum; Plural: Meme) ist Gegenstand der Memtheorie und bezeichnet einen einzelnen Bewusstseinsinhalt, zum Beispiel einen Gedanken. Es kann durch Kommunikation weitergegeben und damit vervielfltigt werden und wird so soziokulturell auf hnliche Weise vererbbar, wie Gene auf biologischem Wege vererbbar sind. Ganz entsprechend unterliegen Meme damit einer soziokulturellen Evolution, die weitgehend mit denselben Theorien beschrieben werden kann.

Analog sind bei der Weitergabe Vernderungen mglich etwa durch Missverstndnis oder unterschiedliche Auffassungen wobei (uere) Umwelteinflsse die weitere Verbreitung verstrken oder unterdrcken knnen. Nach Ansicht des Wissenschaftlers Mihly Cskszentmihlyi wird ein Mem kreiert, wenn das menschliche Nervensystem auf eine Erfahrung reagiert.[1]

Die Memtheorie wird in verschiedenen Fachwissenschaften (insb. Psychologie, Sozialwissenschaften, Kulturwissenschaften), soweit sie Beachtung findet, einer zum Teil harschen Kritik unterzogen. Einerseits seien die Begriffe (Replikator, Einheit der Selektion etc.) zu unscharf definiert, um berhaupt empirisch besttigt oder widerlegt werden zu knnen, andererseits ignoriere die Memtheorie schlicht die Ergebnisse der psychologischen und sozialwissenschaftlichen Forschung.[2] Zur Umstrittenheit der Memtheorie trage darber hinaus bei, dass der Erkenntnisgewinn der Theorie unklar sei.[3]

Seit der Jahrtausendwende wird der Begriff auch oftmals in seiner englischen Schreibweise Meme fr Internet-Phnomene verwendet, die sich in sozialen Medien viral verbreiten.

Das Wort Mem ist ein Kunstwort. Es ist etymologisch dem englischen Wort gene (Gen) nachempfunden und hat mehrere weitere Bezge:

Die Begriffe Memvorlage und Memausfhrung werden in Analogie zu dem Begriffspaar Genotyp und Phnotyp aus der Genetik hufig auch als Memotyp und Phmotyp bezeichnet. Beispiel: Eine Partitur (Memotyp) wird verwendet, um Musik reproduzierbar zu machen. Die tatschlich im Konzertsaal erklingende Musik ist entsprechend der sogenannte Phmotyp.

Die englische Bezeichnung meme wurde 1976 vom Evolutionsbiologen Richard Dawkins vorgestellt; er nannte als Beispiele dazu: Ideen, berzeugungen, Verhaltensmuster. Mit diesem kulturellen Pendant zum biologischen Gen (englisch gene) veranschaulichte er das Prinzip der natrlichen Selektion, deren Grundeinheit Replikatoren von Informationen sind.[4] Die Bezeichnung Mem beschrieb er als selbst gewhltes Kunstwort, das sich auf den griechischen Terminus , Mimema (etwas Nachgemachtes) beruft.

Als Memetik wird das daraus abgeleitete Prinzip der Informationsweitergabe bezeichnet.[5][6] Das Mem findet seinen Niederschlag in der Memvorlage (im Gehirn oder einem anderen Speichermedium) und der Memausfhrung (zum Beispiel Kommunikation). Die Vernetzung von einander bedingenden Memen wurde von Dawkins zunchst als koadaptiver Mem-Komplex (coadapted meme complex) bezeichnet, was spter zum Kunstwort Memplex zusammengezogen wurde.[7][8]

Dawkins griff nach eigenem Bekunden auf die 1975 geuerten Thesen des US-amerikanischen Anthropologen F. T. Cloak ber die Existenz von Corpuscles of Culture, von Kulturkrperchen auf neuronaler Ebene, als Grundlage der kulturellen Evolution zurck. Dawkins unterscheidet nicht, ob eine Information sich auf einem DNS-Abschnitt befindet, als Gedanke im Gehirn abgespeichert, als Satz in einem Buch abgedruckt oder als gesprochenes Wort von Mensch zu Mensch unterwegs ist. Informationen vermehren sich nach Dawkins, egal, ob als Gen durch die Zellteilung und der damit einhergehenden Replikation des DNS-Strangs oder mittels Kommunikation beim Mem. Die bertragung des Mems durch Kommunikation ist dabei nicht als Kopie (Blaupause) eines Gedankens von Gehirn zu Gehirn zu verstehen, sondern indem der wesentliche Kern der Botschaft erfasst und weitergegeben wird eher wie ein Backrezept zur Reproduktion desselben Gedankens.[9] Beschreibungsmodelle von Gedanken-Memen unterliegen damit sehr hnlichen Gesetzmigkeiten wie die der Evolution in der Biologie. Dawkins spricht in diesem Zusammenhang vom universellen Darwinismus.[10]

Meme als Replikator der kulturellen Evolution weisen eine begrenzte Analogie zu anderen Replikatoren auf. Neben den Genen werden von Dawkins auch Viren, Computerviren oder Prionen genannt. Im Analogieschluss werden Prozesse der kulturellen Replikation wie in der Evolutionstheorie ebenfalls mit Variation und Selektion erklrt. Entsprechend fhre die unvollkommene Replikation zu unterschiedlichem Reproduktionserfolg verschiedener Replikatoren. Wie auch bei anderen Replikatoren kommt es zur Bildung von kollektiv-autokatalytischen Verbnden von Memen.[11]

Der Philosoph Daniel Dennett untersttzte das Konzept der Memetik in seinem Werk Darwins Dangerous Idea: Evolution and the Meanings of Life.[12] Als unabhngige, aber geistig verwandte Theorie kann die 1970 von Otto Koenig formulierte Kulturethologie bezeichnet werden. Auch sie beschftigt sich mit der Evolution von Kultur, zieht dafr jedoch nicht das Konstrukt des Mems heran, sondern arbeitet rein deskriptiv.

Von 1997 bis 2005 gab es ein regelmig erscheinendes Journal of Memetics.[13][14] Seit 2009 gibt es die alle drei Monate erscheinende Zeitschrift Memetic Computing.[15]

Durch die Mem-Hypothese lassen sich Teilaspekte der Evolution der Vogeldialekte erklren. Verschiedentlich wird auch versucht, mit Anstzen der Memetik komplexe soziale Phnomene wie Sprachwandel oder die Ausbreitung verschiedener missionarischer Religionen und Kulte zu erhellen. Auerdem zeigen die Vertreter dieser Hypothese koevolutive Korrespondenzen zwischen genetischer und memetischer Evolution (Hirnentwicklung) auf.

Zur Veranschaulichung des Konzepts nennt Dawkins die monotheistische Festlegung auf einen Gott einen erfolgreichen kulturellen Replikator (gemessen z.B. an seiner Verbreitung), whrend z.B. der Glaube an die Wirkung von Regentnzen sich nicht global durchsetzen konnte, irgendwann sogar einer kulturellen Auslese zum Opfer fiel und nun ein Nischendasein fhrt. Dabei kann das Mem nur ein Gott als Teil eines auerordentlich groen Verbandes sich gegenseitig sttzender Meme gesehen werden und die jeweilige Religion damit als Memplex. Diese Idee wird vom Romanautor Wolfgang Jeschke in seinem 2013 erschienenen Buch Dschiheads aufgegriffen, in dem er von der Zukunft auf die Jetztzeit und ihre religisen Auseinandersetzungen, insbesondere um den militanten Islamismus, blickt.

Nach Susan Blackmore ist die Essenz eines jeden Memplexes die, dass sich Meme in ihrem Innern als Teil der Gruppe besser replizieren als auf sich allein gestellt.[16] Als Beispiel fr einen Memplex nennt sie den Kettenbrief, der typischerweise folgende Ideen enthlt:[17]

Fr sich alleine htte jedes dieser Meme relativ schlechte Chancen, sich innerhalb einer Gesellschaft zu verbreiten. Als Gruppe sind sie jedoch hufig geeignet, eine gewisse Anzahl von Personen von der Wichtigkeit ihrer Verbreitung zu berzeugen.

Mit ihrer analogen Anwendung des Evolutionsmechanismus auf geistige und kulturelle Prozesse setzt die Memtheorie voraus, dass Meme in vergleichbarer Weise wie Gene diskrete Einheiten sind, die sich von anderen Memen klar abgrenzen lassen; ansonsten liee sich die Einheit der Selektion nicht bestimmen. Dies wird aber von Kulturwissenschaftlern und Psychologen bestritten.[18][19] Weiterhin setzt Dawkins Modell kultureller Evolution eine relativ hohe Kopiergenauigkeit voraus, die nur in Ausnahmefllen durch Fehler und Ungenauigkeiten zu Mutationen fhrt. Anders lsst sich von der Memtheorie die hohe Konstanz kultureller Reprsentationen nicht erklren.[20] Die Aneignung kultureller Reprsentationen durch Individuen erfolgt allerdings nur in seltenen Grenzfllen ohne eine Transformation.[21] Eine empirische Untersuchung von Scott Atran hat gezeigt, dass normale Studenten etwa bei der Wiedergabe von Sprichwrtern die metaphorische Bedeutung erfassen und diese sinngem wiedergeben, wohingegen Autisten sich lediglich auf die wrtliche Bedeutung beziehen und mit sprachlichen uerungen am ehesten kopierend umgehen.[22] Unter anderem wegen dieser schwachen wissenschaftlichen Fundierung konnte sich die Memtheorie in den Sozialwissenschaften bisher nicht durchsetzen, sondern ist vor allem von der ffentlichkeit breit rezipiert worden.[23]

Unklar ist, welcher Erkenntnisgewinn sich aus den Anleihen des Memkonzepts bei der biologischen Evolutionstheorie fr die geistes-, sozial- und kulturwissenschaftliche Forschung ergeben knnte. So waren nach Auffassung des Psychologen Gustav Jahoda die berzeugenden Elemente von Blackmores Memtheorie bereits im 19. Jahrhundert bekannt, die neueren Elemente jedoch spekulativ und hchst fragwrdig.[24] Wird mit der Mem-Hypothese der Anspruch erhoben, soziale und kulturelle Entwicklungen in einer Weise zu analysieren, die dem naturwissenschaftlichen Verstndnis der Realitt entspricht, so muss die Memetik zeigen, dass sie zu anderen, weiterreichenden und belastbareren Aussagen gelangen kann als die Sozial-, Kultur- und Geisteswissenschaften herkmmlicher Art. Wenn Mem dagegen eine naturalisierende Wortneuschpfung fr Ideen oder Gedanken ist, muss Ockhams Rasiermesser zum Einsatz kommen: Entitten sollen nicht unntig vervielfacht werden.

Anders als im Disput ber die biologische Evolutionstheorie knnen Kritiker der Memtheorie darauf verweisen, dass es fr die Existenz von Memen und ihre Replikationsmechanismen anders als fr Gene bislang keine empirischen Belege gibt.[25][26] Selbst wer die Memtheorie als plausibel erachtet, muss daher nach empirischer Evidenz fragen.

Auch wurde kritisiert, dass sich die Memetik nicht mit einer materialistischen Ontologie im Einklang befindet:[2] Die Anhnger der Memetik versprechen sich von ihrem Ansatz eine selektionstheoretische Erklrung der Weitergabe und Ausbreitung von Ideen. Die Memetik ist jedoch zum einen konzeptionell so unklar, dass sie an Sinnlosigkeit grenzt, zum anderen ignoriert sie praktisch die gesamte psychologische und sozialwissenschaftliche Forschung zur menschlichen Kommunikation (). Idealistische Fantasien werden nicht dadurch akzeptabler, dass sie in evolutionsbiologischem Gewande daherkommen.

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Philosophy of Religion Religion and Memetics

Posted: November 23, 2016 at 10:00 pm

Evolutionary theory has revolutionised modern thought. The way that we understand the world has been profoundly influenced by Darwins insight into the way that natural selection guides progress over time. Recently, it has been recognised that Darwins theory applies not only to biological organisms but also to ideas. Some, such as Richard Dawkins, Susan Blackmore, and Daniel Dennett, have argued that this provides an explanation of religious belief, and that this explanation counts against the idea that such beliefs are true.

Darwins theory of evolution sought to explain the diversity of species in the world in the following way:

The world contains only a limited supply of the resources necessary to support life. Organisms must therefore compete with each other for these resources in order to survive.

As biological organisms reproduce, random genetic mutations occur, introducing variety into the species. Because of these mutations, some members of the species are better able to compete for resources, i.e. fitter, than others.

The result of this natural selection is the survival of the fittest. As the competition is won or lost, weaker members of the species will die out, without reproducing, and their genes will be lost to the gene pool. Stronger members, on the other hand will survive, and their fitter genes will be replicated.

The process will then repeat, with mutations again introducing new genetic variety, and natural selection again choosing the fittest members of the species to survive and reproduce.

There are thus two stages to evolution: mutation, which introduces variety into a species, and natural selection, which chooses between the members of the species, driving progress by ensuring that only the fittest members survive and reproduce.

With each iteration of the process of natural selection, the gene pool becomes stronger; species develop on an upward trajectory. Given enough time, evolution theory holds, this upward trajectory can take a species far; indeed, we ourselves are thought to have evolved from single-celled organisms via this process.

Recently, it has been recognised that this theory can be applied not only to biological organisms, but also to ideas. Ideas, too, replicate themselves, passing from one individual to another, changing over time. Ideas, too, compete for survival in the minds of the people of the time; an idea that is rejected altogether dies out.

Just as the fittest organisms will survive and reproduce, then, so too will the fittest ideas. Ideas that replicate themselves in this way have been called memes, a term coined by Richard Dawkins in The Selfish Gene; the study of this process is called memetics.

What makes for fitness in ideas will be similar to what makes for fitness in genes. The ability to replicate itself is important if either a gene or an idea is to spread; the greater this ability the better. The ability to survive is also vital if the gene or idea is not to be wiped out before it reproduces.

One thing that need not be involved in the fitness of an idea is truth. An idea may replicate itself widely and be extremely robust without corresponding to reality.

Christianity does indeed possess those features that are necessary for an idea to compete for survival effectively.

Christianity is very good at replicating itself; the great commission, Jesus instruction to his followers, is to go and make disciples of all nations. Those who possess the Christian meme, who believe in the God of the Bible, therefore replicate Christianity as far as they are able to do so.

Christianity is also very robust. The all too common emphasis of religion on faith to the exclusion of reason makes those that possess the Christian meme liable to reject evidence against it. Christianity has even been accused by Antony Flew in his paper Theology and Falsification of being unfalsifiable, i.e. of being such that no evidence could possibly count against it. Those that possess the Christian meme are therefore unlikely to lose it.

None of this memetic critique of Christianity, of course, proves that Christianity is false; that is not what it attempts to do. Rather, what the memetic critique of Christianity attempts to do is demonstrate that even if Christianity were false, we would expect belief in it to be widespread. Atheism, the argument goes, can explain Christianity; there is nothing mysterious about the success of religion.

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Memetics Story

Posted: at 10:00 pm

DRUIDE : Celui qui est trs savant





Envisags au sens large, c’est–dire en tant qu’ils forment une classe sacerdotale, les druides offrent l’exemple accompli d’un groupe assumant au niveau le plus lev les valeurs, non d’un tat, mais d’un ensemble ethnique tout entier, dont il reprsente la foncire unit en mme temps qu’il contribue puissamment la maintenir, en dpit d’une grande dispersion dans l’espace – des rives de l’Atlantique la Cappadoce. Leur prsence, il est vrai, n’est pas formellement atteste partout dans le monde celtique; mais ceci tient, en partie au moins, l’indigence de notre information. Celle-ci repose sur les notices occasionnelles livres par la littrature grecque ou latine relaye, en Bretagne insulaire et surtout en Irlande, par une littrature mdivale hautement conservatrice, mais christianise. Au demeurant, le nom mme de druides n’est pas connu en dehors du celtique. Mais, de quelque manire que chaque nation celtique ait organis ce corps complexe, l’essentiel est qu’il conserve un statut minemment archaque qui l’apparente, parfois jusqu’au dtail, aux confrries homologues connues dans d’autres rgions conservatrices du monde indo-europen : Rome avec les flamines et les pontifes, dans l’Inde pr-bouddhique avec les brahmanes, ces derniers ayant mme l’poque historique cristallis en une classe ferme – la premire des trois castes fondamentales – la position minente et les liens avec l’aristocratie dirigeante qu’ils dtenaient aux temps vdiques.

Or, ce dernier trait est prcisment l’une des spcificits de l’ordre druidique : s’il agit dans l’intrt de la communaut, c’est de manire implicite; en fait, il apparat troitement li l’aristocratie, dans laquelle il se recrute, mme si l’on ne peut affirmer que, dans l’ensemble, la fonction ait t rigoureusement hrditaire. En tout cas, il apparat comme la face savante et sacralisante de la figure royale. Les activits exerces par les druides (au tmoignage de Csar comme des vieux textes de l’Irlande) pourraient mme servir dfinir de manire exemplaire cette fonction sociale primordiale que G. Dumzil a mise au jour chez les anciens peuples indo-europens et qu’il a appele, aprs l’indianiste A. Bergaigne, du nom heureux de souverainet . Souverainet, c’est–dire tout ce qui, activits ou modes de penser, rgit les formes suprieures d’administration du sacr et, sous la garantie des dieux, de la socit des hommes, avec leurs prolongements thologiques, juridiques et, plus largement, la pit, l’intelligence, la divination ou le savoir. La royaut proprement dite occupe dans ce schma une position part, transcendant les deux autres fonctions (guerre et force physique d’une part, fcondit et productivit de l’autre) tout en exerant le pouvoir au nom de la premire; et l’on voit dans l’Inde le roi provenir dans la pratique de la caste guerrire.

On ne saurait par ailleurs oublier que les conditions documentaires dans lesquelles nous atteignons le paganisme celtique nous interdisent toute investigation en profondeur sur les motivations proprement religieuses du prtre, sur ce qu’on serait tent d’appeler une vocation. En effet, l’historiographie grco-romaine ne s’y intresse pour ainsi dire que de l’extrieur. Csar nous a laiss, on vient de le rappeler, une description infiniment prcieuse de l’institution druidique (De bello Gallico, VI, 13-14); mais c’est une description d’ethnologue, vraisemblablement tire du voyageur-philosophe Posidonios, et d’ailleurs sommaire, du druide duen Diviciacus. Csar ne pouvait retenir, eu gard son objectif, que l’action politique : il n’a pas cherch en quoi le prtre et le politique ont pu interfrer.

Quant aux littratures insulaires mdivales, elles foisonnent en pisodes qui mettent en scne des personnages issus de la tradition druidique : magiciens, conteurs, voire un ancien dieu-druide comme Dagd. Mais les clercs qui l’on doit la recension dfinitive des rcits irlandais ou gallois les ont expurgs en tant la fonction druidique une partie de son aspect religieux, du moins au niveau lev o il pouvait offusquer une conscience chrtienne : c’est–dire prcisment ce qui intresse l’engagement du prtre celtique l’gard de la divinit. Faut-il le dire ? Les littratures celtiques anciennes n’ont livr l’quivalent ni d’un Lamennais ni mme d’un Bernanos. En revanche, la place du druide dans la socit donne matire un riche dossier, dont on ne peut prsenter ici que quelques pices matresses. C’est donc dans un cadre minemment social que la question de l’engagement peut tre envisage, mme si – et ceci n’est nullement contradictoire – les comptences multiples de la classe druidique mlent de manire indissociable, comme en toute socit archaque, sacr et profane.

I – Les origines

Elles ont donn lieu, dans un pass encore rcent, maintes controverses. J. Pokorny voyait dans l’institution druidique l’un des vestiges pr-indo-europens qu’il croyait reconnatre dans les langues et les civilisations celtiques. Plus rcemment, l’historien de l’Antiquit J. Harmand y a vu une institution peu ancienne. En vrit, comme on l’a brivement indiqu plus haut, il y a lieu de distinguer l’institution et la terminologie qui s’y rapporte. Cette dernire peut tre moins archaque, en ce sens que les mots clefs qui dsignent le prtre-savant ou le devin (druid-, bardo, weled-) se retrouvent la fois en Gaule, en Irlande et, pour les deux derniers, en Galles, sans remonter pour autant comme tels la prhistoire indo-europenne. Du moins ces trois termes sont-ils antrieurs la sparation, plus rcente il est vrai qu’on ne le pensait nagure, entre les Gals d’Irlande et le complexe gallo-brittonique (comprenant la majorit des Celtes continentaux et de Grande-Bretagne). Rappelons d’ailleurs en passant qu’il y a lieu de renoncer dfinitivement l’analyse traditionnelle de druid- (ainsi chez Csar, plur. druides, etc., et en proto-galique : cf. v. irl. dru, plur. druidi) par le nom du chne , analyse inspire entre autres par le rite de la cueillette du gui. Le vieux breton dorguid devin qui lui est visiblement apparent de prs, invite en effet y reconnatre un compos de la racine *weid- qui, ds l’indo-europen, se rfrait la vision physique, mais aussi la voyance, et de l au savoir et la sapience. Cette valeur religieuse subsiste, dgrade, dans les mots russe vd’ma sorcire et armnien get sorcier, devin . Lacise, elle a fourni les verbes savoir au germanique (nerl. weten, etc.; mais cf. encore angl. wise sage, avis ). Restreinte son emploi physique, elle nous a donn notre verbe voir (lit. uidere; cf. angl. wit-ness tmoin ). Le sens de druid- est donc trs savant (ou trs voyant) . L’irlandais a, en outre, form sur le mme modle su (*su-wid-) trs sage , qui dsigne parfois le druide dans les textes mdivaux. Mais ce modle mme est indo-europen : dans l’Inde, les composs nominaux en -vd- sont dj rig-vdiques; ds l’poque vdique tardive, l’une des pithtes du brahmane est evam-vid- (litt. qui sait de manire conforme, qui sait le vrai ), et d’ailleurs le sanscrit n’ignore pas le compos su-vid-, faiblement et tardivement attest, il est vrai. Sans doute, le nom du druide n’est pas ranger formellement parmi ces conservatismes en matire de terminologie juridico-religieuse que le monde italique ou celtique partage avec le monde indo-iranien (type lat. rix, celt. rix roi : sanscr. rj-, rj, ou encore lat. flamen : scr. brahmn-). Il reste que la structure du mot et sa signification institutionnelle, identiques depuis l’ouest du Continent jusqu’ l’Irlande, attestent son existence ds l’poque proto-celtique et font prsumer la haute antiquit de l’institution elle-mme. C’est ces antiques confrries sacerdotales, qui apparaissent dans leurs milieux respectifs comme des survivances, que J. Vendryes, ds 1914 (dans une communication publie et connue en 1918), attribuait les concordances de terminologie juridico-religieuse conserves par les rgions priphriques du monde indo-europen. Le trait le plus frappant, on l’a indiqu ci-dessus, est le contrle exerc par le druide sur le pouvoir que nous nommerions aujourd’hui excutif, l’origine la royaut. Elle-mme hritage prhistorique, elle survit avec ses formes traditionnelles en Irlande jusqu’ son incorporation la couronne d’Angleterre, en Bretagne insulaire jusqu’ l’poque romaine; mais, dans la Gaule de Csar, elle avait cd presque partout le pas un rgime de magistratures. Mais mme alors l’action du druide demeure prpondrante : ce sont les druides duens qui lvent Convictolitavis la magistrature suprme (Cs., B. G., VII, 34, 4), selon la coutume nationale (more ciuitatis), la royaut ayant d’ores et dj disparu (intermissis magistratibus). Un rcit pique irlandais montre comment l’incantation druidique intervenait lors de l’lection du roi suprme de l’le (ard-r), et d’une faon gnrale la littrature irlandaise abonde en tmoignages sur l’autorit spirituelle que les druides, en particulier celui qui tait attach la cour, exeraient sur le pouvoir. Si le druide n’avait pas proprement autorit sur le roi, la coutume lui assurait du moins une prrogative (au sens romain du terme) que le rhteur grec Dion Chrysostome, au dbut du IIe sicle de notre re, a bien exprime : sans les druides, il n’tait permis au roi ni d’agir ni de dcider (Disc., 32 = anc. 49). Formule que rpte presque mot pour mot tel rcit du cycle d’Ulster c’tait un des interdits du roi (des Ulates) que de prendre la parole avant ses druides : mme le fier Conchobar s’y soumet docilement. Un vieux trait lexicologique irlandais, la Convenance des noms (Cir anmann), oppose les druides qui sont des dieux aux hommes du commun qui ne le sont pas. Or, ces traits se retrouvent dans l’Inde ancienne, o le brahmane est magnifi ds les temps vdiques, jusqu’ tre qualifi de dieu-homme , et o l’on voit les raja s’attacher un chapelain titre personnel, la fois conseiller, garant de la bienveillance divine et exorciseur, et qui, dans le crmonial de la cour, avait la prsance (de l son nom de puro-hita- plac devant ). Et le peu que nous percevons d’authentique dans la Rome des rois (les quatre pr-trusques du rcit traditionnel) donne penser qu’une solidarit de mme ordre unissait le rex et le plus minent des trois flammes majeurs : celui qui desservait le culte de Jupiter, le dieu latin que ses attributions rapprochaient le plus de la souverainet telle que dfinie ci-dessus. Dans son Mitra-Varuna, p. 26 sv., G. Dumzil a dress un tableau saisissant des concordances entre les contraintes rituelles imposes Rome au flamine de Jupiter et en Inde au brahmane. Or, on vient de voir que flamen et brahmn- reposent sur un mme original prhistorique, les objections ritres l’encontre de ce vieux rapprochement (et dont aucune n’est dirimante) se heurtant ici une sorte d’vidence premire; et cette identit la fois rituelle et lexicale forme une sorte de chanon permettant de relier cet ensemble le druidisme celtique, o un *blaxmon- n’a jusqu’ici pas laiss de trace mais aura t remplac par ce qui semble avoir t une qualification laudative, sorte de titre crmoniel : qui a science ou voyance profonde . Ces concidences n’puisent pas la liste. En voici quelques-unes encore, trs diffrentes, dont seul peut rendre compte le soin avec lequel des corporations savantes ou sacerdotales ont su maintenir chacune de son ct, travers deux millnaires d’une protohistoire coup sr mouvemente, une tradition jalousement entretenue. C’est, par exemple, la fidlit au blanc comme symbole de la premire fonction , par opposition notamment au rouge des rois ou des guerriers, qu’il s’agisse du bonnet du flamine romain (l’albo-galerus) ou du vtement de l’officiant indo-iranien (car certaines des concordances s’tendent l’Iran mazden) ou celtique : deux notices de Pline l’Ancien (XVI, 149; XXIV, 103) sont cet gard tout fait premptoires. – D’autre part, le plus vieux droit irlandais (dont la rdaction parvenue jusqu’ nous s’chelonne du VIe au VIIIe sicle) et le plus vieux droit indien (Lois dites de Manu, dont la recension est plus ancienne d’environ un demi-millnaire) prsentent entre eux des convergences portant sur des points prcis, et qui ne sauraient tre fortuites : l’incapacit de la femme, formule en termes pratiquement identiques, avec la mme exception pour la fille piclre, substitut du fils en l’absence d’hritiers en ligne masculine; le nombre de gnrations retenues comme constitutives de la grande famille; les divers modes de mariages, etc. Les druides et les brahmanes ont entretenu de mme la croyance en l’efficacit magique de la dclaration ou du rcit vridique. Ainsi, un texte irlandais, peut-tre du VIIIe sicle, fait noncer un juriste lgendaire une srie d’aphorismes destins un prince, lui promettant, s’il pratique la Vrit, un rgne heureux et puissant, l’loignement de la mort pour ses populations, un juste quilibre des saisons, etc. Il n’est pas rare que des textes narratifs assurent ceux qui les coutent protection, succs en justice, en voyage ou la chasse : en quoi l’Irlande rejoint exactement la doctrine indienne du ravanaphala- ( fruit de l’audition [vridique ou sacre] ), plusieurs fois raffirme dans le Mahabharata par exemple. On sait par ailleurs que la Vrit est dans les conceptions indo-iraniennes une composante de l’ordre cosmique; elle fait l’objet d’un respect religieux qui s’affirme par exemple sur les inscriptions monumentales des rois de Perse achmnides. Identique en Inde et dans le monde celtique a t aussi l’attitude des corps savants devant l’criture. Cette dernire, on le sait, tait pourtant connue dans la Gaule hellnise, surtout Marseille, ds le VIe sicle avant notre re; des inscriptions en langue gauloise montrent que l’alphabet grec avait lentement pntr le long de la valle du Rhne et mme au-del de la Loire. Et, si obscure que soit l’origine des critures indiennes, il parat vraisemblable que les relations avec l’Empire perse, matre de la rgion de l’Indus, avaient apport l’usage, des fins administratives ou mercantiles, de la langue et de l’criture aramennes, bien que tout tmoignage direct fasse ici dfaut. Quoi qu’il en soit, mme les grammairiens sanscrits (sans parler par exemple de l’pope) ne font aucune allusion l’criture. Et il est curieux de constater que l’pigraphie indigne apparat au IIIe sicle en Inde comme – de manire trs limite – en Gaule du Midi. Quant l’emploi de l’ogam maintes fois voqu dans la littrature irlandaise, il ne s’agit pas encore du systme alphabtique qui se constituera sous ce nom dans l’Irlande chrtienne et latinise du IVe sicle, mais de signes magiques, sortes de sortilges gravs, dont seuls, d’ailleurs, les druides ou les filid avaient la matrise. On est donc en prsence d’un attachement bilatral, et dlibr, au principe de l’oralit, avec cette circonstance rvlatrice qu’en ce qui concerne la Gaule, la responsabilit des druides est explicitement affirme par le tmoignage de Csar (B. G., VI, 14). En Inde, o Vak ( Parole ) tait divinise, on estime que la transmission exclusivement orale des parties versifies du Veda (hymnaires, formules liturgiques, etc.) s’est poursuivie jusqu’au milieu du Moyen ge; nagure encore la mmorisation de textes trs tendus tenait une grande place dans l’apprentissage des futurs pandits. On a pu parler ce propos, comme d’une constante de l’rudition indienne, d’un long ddain pour la chose crite. Mais ici nous touchons un aspect trop essentiel du druidisme – l’enseignement, la valeur sacre de la parole, la part de la mmoire et de l’improvisation dans la composition potique ou savante -, pour ne pas lui rserver un dveloppement part, qu’on trouvera plus loin.

II – Organisation hirarchique, enseignement, recrutement

Par organisation hirarchique , il ne faudrait pas entendre une structure cohrente, sorte d’glise constitue soumise une autorit centrale analogue celle qu’exerait Rome le pontifex maximus. Le monde celtique ancien ne comptait pas, on le sait, d’tats centraliss. Cependant, d’une part, la classe des druides possdait au moins l’embryon d’une organisation supra-nationale : il suffit d’voquer la runion que les druides des diverses cits de Gaule tenaient tous les ans. D’autre part, ces mmes druides gaulois lisaient une sorte de prsident, investi, dit Csar (VI, 13, 8), de la plus grande autorit morale (summam auctoritatem). En outre, la classe comptait diverses fonctions spcialises, mieux connues pour l’Irlande que pour la Celtique continentale mis part trois d’entre elles : l’invocateur, le devin et le barde :

1 – c’est par invocateur qu’il convient d’interprter le mot transcrit gutuater sur quelques ddicaces latines de Gaule, l’lment gutu- tant rapprocher de l’irl. guth voix , ce qui placerait le gutuater dans la classe druidique un niveau comparable celui du hotar brhmanique (sans parent tymologique entre les deux noms); on notera que le titre, conserv exceptionnellement l’poque romaine, dsigne un prtre attach un culte particulier (en l’espce celui d’Anvallos, dieu rgional d’Autun, et de Mars, lequel recouvre coup sr un dieu tutlaire de cit ); or, ce service d’un culte personnel n’est jamais dit d’un druide et c’est ce caractre troitement cultuel qui l’avait sans doute fait tolrer par le pouvoir romain;

2 – le devin (en Gaule uatis, en Irlande faith), porte un vieux nom indo-europen occidental conserv en latin, et dont la racine renvoie la notion de possession ou de transe mystique , puis d ‘inspiration divinatoire ou potique , valeurs encore trs sensibles en germanique : le nom d’Odhinn (Wotan) en drive, ainsi que les mots all. Wut fureur ou v. anglais wods chant ; ce dernier sens est aussi, avec la nuance particulire de chant de louange , celui du moy. gallois gwawd; la tradition galique a cependant privilgi un nom du voyant (fiIe, au pluriel filid, du celt. anc. *wel- voir ), qui dsigne le plus gnralement dans les textes les divers reprsentants du corps savant ou magicien; peut-tre par suite de l’effacement du druide prtre, il occupe un rang lev dans la hirarchie sociale; la prophtesse Velleda de la petite tribu germanique rhnane des Bructres indique que le prestige de ce nom, et sans doute de la fonction, ont rayonn la priphrie du monde celtophone; l’Irlande connat aussi la devineresse (ban-file);

3 – plus connu, le barde (anc. bardos, irl. brd, gall. bardd, etc.) tait proprement le louangeur , le chantre charg de composer l’loge versifi des chefs ou un chant de guerre devant les troupes (cf. sanscr. gir- chant de louange ); attest dans toute l’tendue du monde celtique, il reprsentait un degr modeste dans la classe druidique, et sans doute est-ce pour cette raison qu’il lui a survcu pour ainsi dire jusqu’ nos jours : qui dit barde ne pense-t-il pas d’abord ces mnestrels bretons (barzhed) qui, au XIXe sicle encore, s’en allaient de foires en chteaux drouler les couplets de leur composition ou de leur rpertoire ? Chose trange, le mystrieux pouvoir qu’ils tenaient d’une antique tradition n’avait pas tout fait disparu, et il arrivait qu’on les consulte dans les affaires graves de la famille : aussi bien, tous les potes ou chanteurs populaires ne dtenaient pas le titre de barde. Comme on lisait en Gaule un druide suprme (au terme d’une comptition qui n’tait pas toujours platonique), de mme l’Irlande proclamait, au terme d’une disputatio verbale, un docteur (ollam, littralement suprme, minent ), qui revtait une robe spciale : tmoin, par exemple, le Colloque des deux sages , dont le vainqueur tait l’un des plus illustres potes mythiques de l’le, Ferchterne. Ici encore, rencontre entre traditions gauloise et galique. Le recrutement des druides de l’Antiquit tait, cela va sans dire, aristocratique – entendons qu’il concernait les deux premires classes, traduction dans la pratique sociale des deux fonctions dumziliennes de souverainet et de force guerrire. Toutefois, il importe de noter, pour notre propos, que nous n’en connaissons pas les rgles prcises, dont il n’est pas sr qu’elles n’aient pas vari avec le temps, les peuples, les circonstances. Nous les dduisons d’aprs les textes, spcialement irlandais, qui sont de nature plus pique ou mythologique que religieuse.

On sait du moins par un passage clbre de Csar (VI, 14) que les apprentis druides passaient par un noviciat de vingt annes, dure que la tradition irlandaise rduit douze ans. D’autre part, le mme texte nous apprend que les druides taient les ducateurs de la jeunesse. Ds lors se pose une question. Entre leurs lves, nombreux (magnus adulescentium numerus), et les candidats retenus la prtrise, o se situait la limite, comment s’oprait la slection, et quelle tait la part de la slection et celle de la vocation ? Cl. Sterckx, que la question a rcemment retenu, suggre que si l’accs l’enseignement n’tait pas rserv la caste druidique, il peut ne s’tre agi que d’une partie du savoir profane ou, au plus, de formes auxiliaires de sacerdoce ne requrant qu’un cursus moins long, tandis qu’on a pu rserver aux fils de druides les formes suprieures de la science thologique, les arcanes. De fait, ajoute Cl. Sterckx, des textes les plus anciens… aux derniers sicles des populations claniques d’Irlande et d’cosse, l’hrdit des fonctions (druides, potes, musiciens, mdecins…) est gnrale . Il semble bien en effet ressortir de deux passages du pote bordelais Ausone (Prof. Burdigal., IV, 7 et X, 22 Peiper) que des sacerdoces exercs autrefois en Gaule taient hrditaires. Le fait que les deux personnages voqus soient devenus au temps d’Ausone des rhteurs et des professeurs tmoigne mme d’une volution caractristique : le savoir s’est lacis en mme temps qu’il s’est latinis, mais il est rest une constante dans les deux familles. D’autre part, une version du clbre rcit pique irlandais le Rapt des vaches de Cooley (Tin b Cualnge) voque le grand druide Cathbad et sa classe de cent cinquante enfants nobles, dont huit seulement, dit le texte, taient capables de science druidique ; et une autre version parle, propos de la mme classe, de cent tourdis , nous apprenant ainsi que les lves n’taient pas tous arms de fortes motivations, et en mme temps que les chiffres de 100 ou 150 taient conventionnels, donc exagrs. D’autre part, il n’y avait pas de cloisons tanches entre la classe druidique et la noblesse guerrire; tel fils de noble pouvait devenir druide, et inversement : le roi d’Ulster Conchobar tait le fils du druide Cathbad. En Celtique continentale, le druide Diviciacus commande une arme duenne (Cs., II, 10, 5); en revanche, il ne ressort pas clairement du tmoignage de Cicron (De diu., II, 37) que le chef galate Djotarus, contemporain de Csar, ait lui-mme accompli l’acte technique d’une prise d’auspices : il a pu tre accompagn d’un augure professionnel comme et fait un gnral romain. Que conclure de tout ceci ? Assurment – la longueur mme des tudes l’imposait -, le recrutement des lves tait rserv l’aristocratie et, du moins pour les premiers degrs, non ncessairement la seule classe druidique. Or, on va voir que celle-ci comportait une srie de grades, de fonctions d’ingale dignit. Il est donc prsumer que des tudes plus courtes, limites au savoir laque (au sens tout relatif de ce terme), conduisaient certains grades, tandis que les plus levs, o entrait une part indterminable de vocation personnelle, de slection intellectuelle et de tradition familiale, auront t rservs une lite. Ceci, sans compter des avantages apprciables : exemption d’impts et de service militaire (Csar, VI, 14, 1).

Avec le temps, l’appartenance familiale, qui d’ailleurs devait avantager intellectuellement les candidats, a pu devenir prpondrante, jouer ds l’enfance et envahir mme les fonctions subalternes. Quoi qu’il en soit, tous les historiens ont soulign l’originalit, dans les socits occidentales antiques, d’un systme ducatif subordonnant de manire aussi troite un clerg la formation des lites; et l’on a mme pu voquer ce propos le rle des jsuites dans nos socits l’poque moderne. Il est vrai que le monde grco-romain n’offre rien de pareil; et sans doute le dveloppement inhabituel qu’y consacre Csar trahit-il, de la part de ce sceptique en matire religieuse, un certain tonnement. Ici encore s’impose la comparaison avec l’Inde ancienne o, aprs l’enseignement lmentaire des lettres et du calcul, le trs jeune adolescent entrait dans le brahmacarya, nom qui indique clairement qu’il s’agissait d’une sorte de noviciat : le savoir laque y tait abord dans ses rapports avec le Veda au sens large. En vrit, il s’agit l’vidence, dans la Celtique comme en Inde, d’une conception archaque de la socit o le savoir n’est pas dgag encore de la spculation et de l’exprience magico-religieuse. La socit trusque, o les devins (rapprochs des druides par Cicron dj, De div., I, 41) enseignaient la jeunesse noble et attiraient encore l’poque romaine les fils de patriciens, prsente un stade analogue, avec, toutefois, une emprise sociale sensiblement moindre. On en dira autant de l’ancienne cole pythagoricienne de Grande-Grce, o la spculation sur les nombres et sur les astres voisinait avec l’exprience mystique, et o les anciens avaient d’ailleurs relev les croyances communes avec les druides touchant l’immortalit de l’me. Comment pouvait se prsenter cet enseignement ? Sous le signe de l’oralit, cela va de soi; mais l’oralit ne va pas sans une mnmotechnie labore. Comme nous avons tout lieu de croire que la littrature rudite de l’Irlande mdivale a prserv une partie de cet enseignement – en principe la partie profane mais, par bonheur, la discrimination n’a pas t trop svre -, nous pouvons nous faire une ide, non seulement du contenu de la matire, mais de la manire mme dont elle tait expose. Ainsi, le Glossaire de Cormac, compil vers 900, et source majeure pour notre connaissance de la vieille tradition galique, se prsente sous la forme de sentences concises composes, ciseles plutt, dans une langue savante, prcieuse, mtaphorique, riche en archasmes, dont les filid s’enorgueillissaient de matriser toutes les subtilits; c’est cette mme recherche artiste qui prside la posie lyrique galloise des dbuts du Moyen ge : la monotonie des thmes y est rachete par l’extrme recherche de l’expression. Nul doute qu’il se soit agi, l encore, d’un phnomne de tradition, li l’oralit : formules religieuses, aphorismes de droit, strophes laudatives destines aux rois ou aux hros, tout cela devait, pour tre mmoris, mais aussi pour plaire l’lite, chapper la banalit de la langue commune. Et, l’cole druidique, il fallait l’exgse du matre, et le dialogue qui s’engageait entre matre et disciples, non seulement pour comprendre, mais encore pour actualiser, faire vivre en quelque sorte ces condenss traditionnels et immuables. De ces dialogues, les morceaux savants, souvent de caractre tiologique, qui maillent les sagas irlandaises donnent une ide. Un personnage interrompt le rcit en entendant un nom qui retient sa curiosit : d’o vient tel nom ? et un savant file, jamais court, de rpondre : ce n’est pas difficile… . Suit un topos qui nous fait connatre une lgende appuyant une tymologie. Le procd est constant. Or, cette manire de faire alterner morceaux sotriques, versifis lorsqu’ils ont un caractre lyrique, et le rcit ou le commentaire rdig dans une prose plus fluide, moins archaque au moment de sa fixation par crit, on la retrouve dans d’autres littratures du monde indo-europen ancien. Parfois mme les sutures en prose n’ont pas survcu au moment de la mise par crit. A. Meillet a ainsi propos, de manire sduisante, d’expliquer l’obscurit et le dcousu des stances zoroastriennes de l’Avesta, les gth. La littrature vdique ou bouddhique mme offre des faits du mme ordre. Il reste un souvenir de ce procd dans le thtre grec, o alternent les parties chantes par le coeur, de versification complique, composes dans le dorien conventionnel et savant du genre lyrique, et les parties dialogues, qui seules font progresser l’intrigue, et utilisent en principe le parler courant d’Athnes, dans un mtre souple, proche du rythme naturel de la langue. Or, la plus ancienne posie lyrique irlandaise ou galloise, dont certaines pices peuvent avoir t composes ds le trs haut Moyen ge, se trouve, mutatis mutandis, dans une situation comparable celle des gths de l’Avesta : les dveloppements originaux en prose qui les encadraient et leur assuraient une cohrence ont pratiquement disparu. Plus tard seulement les sagas irlandaises ont enchss de tels morceaux lyriques, dont la forme recherche contraste avec l’absence d’art de la prose qui droule la trame du rcit.

la lumire de ce qui prcde, on comprend mieux le refus de l’criture. Hritage de la prhistoire, sans doute, maintenu par le conservatisme inhrent toute religion. Mais cette attitude a pris un autre sens lorsque les circonstances historiques eurent introduit la connaissance de l’criture dans les pays celtiques. Aux deux raisons un peu courtes allgues par Csar : souci d’sotrisme corporatif et danger d’affaiblissement de la mmoire chez les lves, Dumzil, mis en veil par un texte de Plutarque (Numa, 22, 2), en a substitu une troisime, plus profonde et d’o dcoulent les deux autres : sans la parole vivifiante du matre, ce savoir tait vou la sclrose, il devenait seulement formulaire, et donc, comme dit Plutarque, apsukhon. C’tait, en somme, le moyen de concilier tradition et actualit. Cl. Sterckx fait remarquer ce propos que les inscriptions celtiques ou mme gallo-romaines s’en tiennent des messages immuables (pitaphes, ex-voto, excrations… ) jusqu’ l’poque chrtienne. Il est vrai que la Gaule conquise par Csar, qui ne manquait pas d’coles, n’a donn aucun crivain latin avant le Bas-Empire : inconscient ou non, serait-ce l un effet du vieil interdit druidique ?

III – Savoirs et pouvoirs

On l’a vu, l’un des traits par o le statut des druides rejoint celui des brahmanes de l’Inde est leur proximit vis–vis du pouvoir : pouvoir royal l’origine, en tant qu’il continuait la vieille royaut sacerdotale indo-europenne, rgime de magistratures qui prvalait en Gaule continentale au temps de Csar. Il est mme significatif qu’ la diffrence de ce qui s’est pass chez les trusques et Rome aprs l’viction des rois, o le lucumon et le rex sacrorum ne conservent plus que des fonctions sacerdotales, les druides de Gaule disparaissent compltement de la scne ds le lendemain de la conqute. L’autorit romaine ne pouvait tolrer pareille emprise sur les rouages de la socit ; mais elle a laiss subsister, du moins l’chelon municipal, une fonction politique avec le vergobret, dont le pouvoir, d’ailleurs trs coercitif – le mot peut s’interprter qui a le jugement efficace ou excutoire -, tait auparavant sanctionn par les druides (per sacerdotes more ciuitatis, dit Csar, VII, 33, 4). Magistrat suprme chez des peuples aussi loigns l’un de l’autre que les duens ou les Lexovii (Lisieux), il se retrouve l’poque romaine, Saintes, conservant son titre mais en mme temps prpos au culte imprial et questeur urbain. La puissance spirituelle des druides au service du pouvoir temporel, qui en tait l’manation, les dsignait comme ambassadeurs et mme comme intercesseurs au service de la paix. L’crivain grec Appien voque Bituit, roi des Allobroges vers 220 av. J.-C., venant en somptueux quipage au-devant du gnral romain Domitius Ahenobarbus, suivi d’un pote chantant la louange la fois du roi et de son ambassadeur (Hist. rom., IV, 22). De son ct, Diodore de Sicile nous montre les druides exerant une grande influence sur les questions de paix et de guerre , et en particulier s’entremettant entre deux armes adverses, prtes s’affronter, pour arrter le combat (V, 31). Mais ce pouvoir mme, c’est avec les moyens du pote-magicien qu’il s’exerce, comme le montre par exemple ce passage d’un rcit irlandais, dont j’emprunte la traduction Fr. et Chr. Le Roux-Guyonvarc’h (Druides, p. 107) : Alors se leva le pote prophtique la parole tranchante, l’homme au grand art potique… et les hommes d’art des Fianna [nom du clan]… et ils se mirent chanter leurs lais… et leurs hymnes de louange tous ces hros [opposs dans un combat] pour les calmer et les adoucir. Ils cessrent de se broyer et de se hacher devant la musique des potes… Les potes ramassrent les armes et ils firent la rconciliation entre eux . On ne saurait mieux caractriser la fois la puissance magique prte la posie et aussi le soin que met le rdacteur chrtien viter de parler de druides. Dans un autre rcit, on voit le druide Sencha arrter deux reprises une querelle qui s’lve entre les guerriers ulates. On sait quelle activit diplomatique a dploye l’duen Diviciacus. Lorsque la nation duenne s’est trouve expose au danger germanique, il n’a pas hsit se rendre Rome, l’anne du consulat de Cicron, pour y chercher du secours, puis, en 58, appeler l’intervention de Csar, et enfin, au cours de la premire campagne de Belgique, intercder en faveur des Bellovaques, anciens allis des duens. Pourtant, Diviciacus n’tait pas qu’un ngociateur habile : il tait, nous apprend Cicron, trs vers dans les sciences de la nature et dans l’art divinatoire (De diu., I, 41, 90). Leur proximit avec le pouvoir politique faisait des druides des juges et des jurisconsultes. Ceci n’avait pas chapp Csar, membre d’une nation minemment juriste et procdurire. Le proconsul s’arrte mme cet aspect de l’activit des druides bien plus qu’ leurs charges sacerdotales, distinguant mme droit civil et droit public, prcisant, entre autres dtails, que les crimes, les litiges successoraux ou fonciers donnaient lieu compensation pcuniaire ou, comme en droit irlandais, des prix d’honneur (praemia, VI, 13, 5), mais aussi que la cit ou le particulier qui s’y droberait tait puni d’une interdiction de sacrifice, poena grauissima (id., 6) : la sanction suprme tait donc d’ordre religieux. Et sans doute, les controuersiae et les iudicia dont parle Csar (VI, 13, 10) propos de l’assemble annuelle des druides visent des sentences d’arbitrage et des procs pour lesquels l’assemble sigeait en degr d’appel, ou qui concernaient deux nations ou deux fdrations en conflit. L’un des monuments les plus authentiques sans doute de la science druidique est le vieux droit irlandais, dont les articles sont composs en vers heptasyllabiques termins par une unit rythmique fixe (dactyle) pour les besoins de la mmorisation, ce qui souligne ses origines orales.

Le celtique commun avait un radical bret- pour prononcer un jugement, exercer la justice : au uergo-bretos gaulois rpond le brithem juge galique (cf. aussi breth jugement , gallois bryd avis, pense ). La langue des traits de droit irlandais est, comme celle de certains fragments lyriques, la forme la plus archaque du galique que nous puissions atteindre aprs les inscriptions en ogam; et, quant au fond, on a vu quelles analogies il prsente avec le Manavadharmaastra ( Lois de Manu ). Un autre tmoin de la science druidique est le grand calendrier pigraphique, rdig en gaulois, retrouv Coligny (Ain), et o s’affirme encore l’arrire-plan la vieille conception lunaire de la division du temps, donc de l’anne, corrige par les donnes solaires. La concidence entre le mois de Samonios et la fte irlandaise de Samain, comme la rencontre de la date de la fte de Rome et d’Auguste Lyon (ancienne fte du dieu Lugus) et de celle de Lugnasad en Irlande, ou encore de l’assemble druidique et du Beltaine irlandais, tout cela montre que les druides, ici encore, taient comme les pontifes romains les gardiens d’une trs antique tradition. On a vu plus haut quelle force la culture celtique attribuait la posie. On ne s’en tonnera pas. Il en allait de mme dans la Rome primitive : le double sens de carmen, littralement chant (*can-men), et qui dsigne la fois le charme , la formule magique et le pome , suffit le rappeler. Et cette croyance a persist longtemps en pays celtique : un proverbe breton ne dit-il pas que la posie est plus forte que les trois choses les plus fortes : le mal, le feu et la tempte ? On croirait lire un aphorisme tir d’un recueil druidique. L’une des prrogatives les plus constamment prtes aux druides, en effet, est la matrise des lments naturels : c’est Ferchterne, dj rencontr, qui fait baisser les eaux du lac et des rivires quand il satirise, et les fait gonfler quand il loue; c’est Forgoll, qui ose menacer son roi d’une satire qui rendra striles les arbres et les champs du royaume; c’est, dans le pome gallois le Combat des arbrisseaux , le sortilge d’o est sorti le motif shakespearien de la fort marchante . Sans doute, nous quittons ici le domaine de la vie sociale pour entrer dans celui des croyances et de la lgende : mais une croyance collective n’est-elle pas en soi un fait social ? Il en va de mme du blme. Car s’il compose des chants de louange, le druide est aussi un satiriste auquel on prtait une redoutable efficacit : ceci n’tant, au reste, qu’un autre aspect de la force contraignante de la Parole, comme l’ont bien vu Fr. et Chr. Le Roux-Guyonvarc’h : la parole ou la prdiction du druide a dtermin, court ou long terme, les conditions de sa ralit (Druides, p. 199). Que d’ulcres, souvent mortels, causs par une maldiction ou un blme, voire par le faux jugement d’un file ! Nagure encore, on composait en Bretagne des pomes satiriques pour venger un dommage ou une offense… Si le druide gaulois, le file irlandais ou le barde gallois est ainsi conteur, satiriste, matre en posie et en grammaire, il est aussi, ncessairement, gnalogiste et mythographe : c’tait en ce temps la forme du savoir historique. On l’a vu au dbut de cet essai, il n’est pas douteux qu’on doive attribuer la classe sacerdotale le mrite d’avoir gard en mmoire ce trsor de traditions et de lgendes qui fait la richesse unique des littratures celtiques mdivales, avant que les clercs chrtiens ne les mettent par crit, les sauvant de l’oubli o risquait de les emporter l’effacement du paganisme : bndiction sur quiconque gardera fidlement la Razzia [des vaches de Cooley] en mmoire , dit l’un d’eux, qui croit devoir ajouter toutefois qu’il ne croit pas cette fable (fabula), tissu de fictions potiques ou d’ artifices de dmons (praestigia demonum). D’une faon gnrale, la socit celtique semble avoir eu la hantise de l’oubli; Rome, la memoria avait t elle aussi, ds l’veil d’une conscience historique, une proccupation majeure des familles patriciennes. En Irlande, indpendamment des scla ou rcits proprement dits, des recueils comme le Cir anmann dj cit, ou les Dindsenchas (litt. histoires des villes ) sont mettre au compte des druides historiens , les sencha ( antiquaires ), un nom port par ailleurs par plus d’un personnage des rcits. Pour l’Antiquit, Camille Jullian avait autrefois runi, dans un essai qui n’a pas t remplac, les thmes littraires de tout genre que les crivains grecs ou latins sont susceptibles d’avoir emprunts la tradition celtique. Mais les druides sont aussi de savants naturalistes, astronomes ou herboristes et, par suite, des mdecins. Les crivains grecs parlent leur sujet de phusiologoi; Csar nous les montre occups des mouvements des astres et de cosmographie (VI, 14, 6). Mais l encore ils agissent autant par leur pouvoir surnaturel que par leur savoir. Lorsque le druide-mdecin du roi d’Ulster Conchobar, Fingen, nonce : c’est la force de la sagesse mdicale, la gurison des blessures, l’loignement de la mort , nous avons un cho de l’ancienne conception tripartie de l’art mdical chez les Indo-Europens, qui s’exprime aussi dans l’Avesta et chez Pindare. Aussi une opration, mme habile, pouvait avoir des effets inattendus. Tmoin la msaventure d’un gardien de Tara, l’antique capitale de l’Irlande: l’oeil de chat qu’on lui avait greff s’ouvrait la nuit aux cris d’une souris ou d’un oiseau, mais laissait endormi le malheureux portier lorsque arrivait une troupe. Diancecht, le dieu-gurisseur des grands dieux, devenus hros d’Irlande (les tuatha d Danann), se fait fort de gurir tout bless, si grave que soit sa plaie, moins qu’on ne lui ait coup la tte. Or, les savants dcoupages anatomiques dont tmoignent les ossuaires sacrs dcouverts Gournay-sur-Aronde (Oise) font sinistrement cho cette apparente forfanterie. Quant au thme des ttes coupes, il trouve, on le sait, son expression plastique dans les sculptures celto-ligures de Provence, Entremont prs d’Aix ou Roquepertuse, pour ne rappeler que ces deux sites bien connus. Comme l’observent Fr. Le Roux et Chr. Guyonvarc’h, la dcapitation, en interdisant toute gurison terrestre, assurait le transfert au vainqueur de toutes les capacits relles ou virtuelles du vaincu (Druides, p. 201). La pharmacope tait riche. La nomenclature botanique transmise par le naturaliste Dioscoride, les recettes mdicales transcrites en gaulois par Marcellus de Bordeaux sont peut-tre l’cho, via quelque trait gallo-romain, de l’enseignement druidique. Ici aussi, on rencontre un savoir pan-celtique : le nom gaulois du gui , parasite du chne dont on sait avec quel crmonial les druides faisaient la cueillette, signifie au tmoignage de Pline ]’Ancien panace (XVI, 249) : or, c’est aussi ce que signifient les composs irlandais et gallois pour dsigner la mme plante.


Il n’tait pour ainsi dire pas de secteur de la vie sociale des anciens Celtes, pas un pan de leur vie intellectuelle qui ne ft plac sous le contrle troit de la classe sacerdotale. Les Celtes offrent ainsi l’exemple d’une organisation archaque dont le monde grec et romain n’a plus, ds l’aube de son histoire, que des survivances isoles. Puissante gardienne de l’unit celtique dans ses formes suprieures, la classe druidique apparat comme un miroir o la socit tout entire se projette en se sublimant. Mais en mme temps cette socit s’en remet entirement, et collectivement elle pour ce qui touche ses rapports avec le divin. Et, si l’aspect individuel du sacerdoce druidique parat pour une trs large part s’effacer devant sa dimension sociale, l’archologie ne montre non plus aucune trace d’une dvotion, d’une pit individuelle. J.-L. Brunaux, prsentant devant l’Acadmie des inscriptions (CRAI, 1997 les rsultats des fouilles rcentes des grands sanctuaires de Picardie, observe qu’il s’agit d’normes sacrifices d’animaux et de trophes guerriers, non d’offrandes individuelles : ni cramiques, ni bijoux; ce sont des trsors sacrs grs par des prtres. Et peut-tre cela rend-il compte, au moins en partie, du caractre exclusivement monastique du premier christianisme irlandais, dont il parat indniable qu’il ait relay sans rupture brutale la tradition druidique. Ceci, toutefois, est un autre sujet.

Suggestions bibliographiques

Tous les aspects du druidisme, vie sociale et doctrine, tmoignages historiques et lgendaires, sont abords dans l’ouvrage dsormais classique auquel on s’est rfr ici plus d’une fois : Fr. Le Roux et Chr.-J. Guyonvarc’h, Les Druides, 4e dition, Ouest-France Universit, Rennes, 1986. Pour une approche plus rapide, on peut voir par exemple : M. Dillon, N. Chadwick et Chr.-J. Guyonvarc’h, Les Royaumes celtiques, trad. et adapt. fran., Fayard, Paris, 1974. J. Loicq, art. Druides et druidisme dans P. Poupard (d.), Dictionnaire des religions, 3e d., P.U.F., Paris, 1992. – Cet article est conu dans le mme esprit que l’essai qu’on vient de lire, mais prend en compte les aspects proprement cultuels et doctrinaux du druidisme, abords ici d’une manire incidente. Cl. Sterckx et P. Cattelain, Des dieux celtes aux dieux romains, d. du CEDARC, B-5670 Treignes, 1997. – Sommaire, mais suggestif, et intgre les rsultats des fouilles des sanctuaires de Gournay-sur-Aronde et Ribemont-sur-Ancre. J’ai connu trop tard l’article brillant, en partie orient vers ces mmes sanctuaires, de J.-L. Brunaux, Le pouvoir des druides, entre mythes et ralits, dans Pour la Science, dossier n. 7625 (octobre 1999). L’dition classique du De bello Gallico de Csar par Benoist, Dosson et Lejay, munie d’un abondant dictionnaire historique auquel avait collabor le celtisant . Ernault (Hachette, Paris, rimpr. jusqu’en 1928), demeure un instrument de travail irremplac en langue franaise. Sur les origines indo-europennes de la classe sacerdotale, le livre-programme de G. Dumzil, Jupiter, Mars, Quirinus, 3e d., Paris, 1941, demeure suggestif malgr sa date et les amnagements ultrieurs qu’on a pu apporter la doctrine. On verra aussi, de M. Dillon, Celt and Hindu dans le Vishveshvaranand Indological Journal, I et part, Vishveshv. Vedic Research Inst., Hoshiarpur (Inde), 1963, et (plus bref) Les Roy. celt., p. 11 sv. L’essai de C. Jullian, De la littrature potique des Gaulois, a paru dans la Revue archologique, 1902, 1. – Conjectural, mais intressant. Sur les procds de composition de la lyrique irlandaise et galloise, ou verra : J. Vendryes, Sur un caractre traditionnel de la posie celtique, 1930, reproduit dans Choix d’tudes linguistiques et celtiques, Klincksieck, Paris, 1952.

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Posted: November 21, 2016 at 11:07 am

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